Offa Rex: The Queen of Hearts

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우리가 흔히 ‘포크 음악(folk music)’이라고 부르는 음악 장르와 잉글랜드 민속음악(folk music of England)이 분명히 구분되는 지점을 공유하고 있다는 사실을 안 것은 그리 오래 되지 않았다. 아일랜드인들이 미국으로 건너오며 함께 대륙을 넘은 잉글랜드 민속음악은 흑인 노예들의 종교음악과 서부개척시대의 노동요 등으로 변형되는 시기를 거쳐 오클라호마, 뉴올리언스, 텍사스 등 남부의 지역적 특색과 만나면서 미국 포크 음악만의 정체성을 확립하게 되었다. 그러니까 포크 음악 장르를 ‘각 지역의 민속음악으로부터 발전한 현대음악’ 정도로 광범위하게 정의할 경우 잉글랜드 민속음악을 포크음악에 포함시킬 수 있지만, ‘미국을 중심으로 발전한 현대 포크음악’으로 그 범위를 좁게 잡을 경우 잉글랜드 민속음악은 현대 포크음악의 뿌리로 기억될 수 있는 셈이다. 최근까지도 영국을 중심으로 셜리 콜린스(Shirley Collins) 등 잉글랜드 민속음악으로부터의 유산을 면확하게 드러내는 포크 음악 뮤지션들이 활발하게 활동하고 있다.

영국과는 상당히 멀리 떨어져 있는 미 오레곤주 포틀랜드를 기반으로 활동하는 인디 밴드 디셈버리스츠(The Decemberists)는 개인적으로 그들의 최고작이라고 생각하는 [The Crane Wife] 시절부터 전통적인 장르의 재해석에 깊은 관심을 가져왔다. 밴드의 리더 콜린 멀로이(Colin Meloy)가 영국의 포크 뮤지션 올리비아 샤네이(Olivia Chaney)를 발견한 것은 그래서 우연이 아닐지도 모른다. 올리비아 샤네이는 2015년에 데뷔 음반 [The Longest River] 한 장만을 발표한 신진 뮤지션이었고, 경력면으로 보나 유명세로 보나 멀로이가 이끄는 디셈버리스츠와는 비교할 수도 없는 정도였다. (다만 로버트 플랜트와 셜리 콜린스 등 일부 동료 뮤지션들이 극찬했다고 한다) 우연히 샤네이의 음반을 접한 멀로이는 디셈버리스츠의 2015년 투어에 그녀를 초청했고, 투어 도중 그녀를 위한 밴드로 활동하고 싶다는 뜻을 내비쳤다. 결과적으로 디셈버리스츠 멤버들로 구성된 밴드 위에 샤네이의 보컬이 얹힌 새로운 프로젝트 밴드가 탄생하게 되었는데 그 이름이 Offa Rex, 700년대 잉글랜드 지역에 있던 Mercia 왕국의 왕의 이름이라고 한다.

이들의 데뷔 음반 [The Queen of Hearts]는 처음부터 작정하고 6,70년대 풍의 잉글랜드 민속음악을 되살리고자 하는 의도로 만들어진만큼 잉글랜드의 옛 향기를 진하게 느낄 수 있다. 12곡 중 8곡에서 들리는 샤네이의 목소리가 음반 전체를 장악하고 있으며, 가끔 들리는 멀로이의 목소리와 밴드 특유의 코드 진행에서 디셈버리스츠의 영향력을 미세하게나마 확인할 수 있다. 이 음반이 가진 최고의 미덕은 아마도 하프시코드, 하모니움 드론(harmonium drones) 등 옛 악기를 그대로 사용하는 등 철저히 ‘과거의 장르’ 안에서 움직이고 있음에도 불구하고 거의 대부분의 노래에서 새로움을 느낄 수 있다는 점일 것이다. 포크 음악을 하기 위해 정제된 것처럼 느껴질 정도로 아름다운 샤네이의 목소리를 밴드의 탄탄한 사운드가 잘 감싸안아준다. 음반의 구성 역시 지루하지 않게 다채롭다. 블랙 사바스가 연상되는 70년대 록음악 코드가 툭 튀어나오기도 하고 피아노만으로 단촐하게 구성된 인스트루멘탈 곡이 들어가기도 하지만 어느 한 곡도 이질적이지 않게 잘 어우러져 있다. 어쩌면 최근 매너리즘에 빠진 듯한 디셈버리스츠에게 새로운 자극이 되었을 수도 있을 것 같다. 또한 좋은 포크 뮤지션을 미국 음악씬에 알리는 계기가 될 수도 있다. 어느 쪽이든 나빠 보이지 않는다.

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