Zadie Smith: NW

이 소설을 읽고 독후감을 쓴다는 것은 내 능력에서 벗어나는 일이라고 H에게 말했다. 그래서 그냥 간단하게 메모만 해두려고 한다.

나는 이 소설을 읽기 전까지 Zadie Smith 의 소설을 한편도 읽지 않았다. 이 소설을 통해 그녀의 작품세계를 처음으로 접한 셈이다. 그리고 당분간 그녀의 소설을 읽지 않을 생각이다. 무척 흥미롭고 또 새로운 느낌이었지만 정신적으로 소모되는 느낌이 상당히 강했다. 그 이유는 다음과 같다.

첫째, 이 소설은 소위 말하는 의식의 흐름 기법을 따르고 있다. 버지니아 울프에 비교되는 이유도 그래서일 것이다. 이 소설이 첫번째 쳅터는 Leah 라는 주인공에 대해 기술하고 있는데, 이 주인공의 의식을 그대로 따라가며 소설이 진행된다. 내러티브는 거의 실종되다시피 하며, 시점은 1인칭과 3인칭 사이에서 자유롭게 움직인다. 책장을 넘기는 것이 쉽지 않으며, 그 와중에 구글맵이 나오거나 채팅이 나오기 시작하면 내가 이 소설의 어디쯤 있는지조차 쉽게 가늠이 되지 않는다. Smith 가 시도하는 이러한 새로운 표현 기법은 이후 쳅터로 들어가면서 조금 진정이 되기 시작하는데, 그럼에도 불구하고 기존의 전통적인 서사 구조라던가 내러티브등을 기대해서는 안될 정도로 상당히 혼란스러운 구성을 취하고 있다.

그 이유는 아마도 이 소설이 집중하고 있는 부분이 서사 구조가 아닌 인물의 구성과 그 인물의 내면을 포착하는 데게 있기 때문일 것이다. Leah 와 Natalie 라는 두 친구의 관계를 축으로 Felix 와 Nathan 이라는 인물들이 각기 다른 쳅터에서 주인공으로 등장하는데 이들에 대한 기술 방법이 인물의 내면과 이들이 겪게 되는 운명에 따라 각기 다른 방식으로 드러난다는 점에서 (내 짧은 생각에) 아마도 Smith 는 캐릭터를 구축하는 것을 시작으로 표현 기법을 정하고, 그 이후에 비로소 서사 구조를 생각하지 않았을까 싶다. 즉 이 소설을 읽으면서 줄거리를 요약하는 것은 거의 불가능하며, 또한 무의미하다.

이 소설이 나에게 준 또다른 어려움은 바로 지역성에 대한 강한 집착이다. 런던의 한 구역, 즉 우편번호가 NW 인 런던 서북부 지역의 한 동네에서 벌어지는 인물들간의 사건을 다루고 있는데 이 지역에 대한 사전 정보가 없다면 이해하는데에 상당한 지장을 초래할 수 있을 것이다. 내가 그랬다. Leah 는 자신이 그 동네의 유일한 백인이며 실패한 백인이라는 생각을 가지고 있다. Natalie 는 1st generation 이민자이지만 변호사로 성공했다. 여기서 일단 지역성을 담보로 한 인종 문제가 등장한다. 그리고 Natalie 의 성공적인 직장 생활 뒤에 존재하는 어두운 면들, 예를 들어 성공에 대한 집착이라던가 화목한 가정을 가지고 난 뒤 도착적인 성행위에 몰두하는 모습들에서 계급 문제와 섹슈얼리티 문제를 함께 건드리고 있다. 아주 협소한 공간으로 배경이 제한되었지만 이 소설이 논하고자 하는 층위는 무척 다양하며 그 깊이도 상당히 깊다고 할 수 있다. 이 소설이 무겁고 크며 진지한 주된 이유라고 할 수 있다.

나는 이 소설을 완전히 이해하지 못했다. 아마존 독자평을 읽어보면 그런 사람이 비단 나뿐만은 아닌 것 같아 보인다. 한번 더 읽었을 때 비로소 의미를 발견할 수 있는 소설이라고도 한다. 스미스가 쓰는 문장들은 낭비됨이 없이 영특하고 짜임새있게 조립되어 있다. 그냥 그녀가 쓰는 문장들을 즐긴다는 생각만으로 덤벼 들어도 가치가 있는 소설일 것이고, 그 안에서 그녀가 제기하고자 하는 사회적 이슈들을 포착하고자 한다면 다른 차원의 재미를 느낄 수 있을 것이다.

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